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更始帝刘玄推翻了王莽政权,为何最后是刘秀成为东汉开国皇帝?

许多人对汉朝政权的了解分为三个阶段,首先是汉高祖刘邦所建立的西汉(公元前202年—公元8年),其次是王莽篡汉建立的新朝(公元8年—公元23年),最后是汉光武帝刘秀恢复汉室建立了东汉(25年—220年)。然而从时间顺序上来看,王莽政权被推翻到东汉建立,这中间还有两年时间。在这段时期内又发生了什么事情呢?答案是诞生了一个短命的王朝——玄汉。
  公元11年,黄河在今河北临漳县西发生决口,其河道脱离了北部旧河床,改道至东南的漯川故道,最后在利津一带入海。这场突如其来的灾难导致无数家庭支离破碎,并引发了大面积饥荒。为了生存,食不果腹的难民开始抱团取暖。他们到处劫掠粮食、财物,并向当地官府发起正面挑战。短短几年时间,原本各自为战的难民团伙经过不断合并,发展成为规模庞大的农民起义军队伍,其中最著名的当属荆州地区的绿林军和山东地区的赤眉军。

  起义军队伍最初都是由农民自发组织形成的,但到了一定规模后,一些对王莽政权持敌意的士绅也纷纷投身加入。在这些投身起义队伍的士绅中,南阳郡的汉朝宗室家族成员最受众人拥戴。其中,汉景帝的六世孙刘縯(汉光武帝刘秀长兄)很快就成为了绿林军中的重要领袖。
  公元23年初,绿林军与王莽的官军在河南发生战斗,并取得了关键性胜利。不久,绿林军首领们共同推举一个叫刘玄的汉朝宗室成员为皇帝,史称更始帝。历史上将这个由刘玄统治的朝代称为玄汉。
  刘玄也是汉景帝的六世孙,与刘縯、刘秀是隔两房的堂兄弟。东汉著名史学家班固在《汉书》中将刘玄描述成是一个愚蠢的酒肉之徒,而将刘縯形容成是一个受起义军首领迫害的盖世英才,这样说法很难令人信服。因为从历史经验来看,能在乱世中得到那么多强人一致拥戴,更始帝刘玄的个人能力和威望肯定不差。但史书都是由胜利者书写,更始帝既然无法巩固住自己的地位,那就只能任人评说了。

  此外,刘縯之所以会在《汉书》中被塑造成是一个悲情英雄,很大一部分原因也是刘秀后来成了皇帝,他自然要将起义军早年的功绩都归到其长兄身上,为自己这一脉受命于天找出各种合乎情理的借口。